Maio 19, 2024

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NASA: Um novo plano é necessário para devolver rochas de Marte

NASA: Um novo plano é necessário para devolver rochas de Marte

  • Escrito por Jonathan Amos
  • Repórter Científico
Comente a foto, Devolver amostras de Marte é uma tarefa muito complexa e levará anos

A busca para devolver material rochoso de Marte à Terra para ver se contém vestígios de vidas passadas passará por uma grande reformulação.

A agência espacial dos EUA afirma que o actual projecto da missão não pode devolver amostras antes de 2040 utilizando os fundos existentes, e os 11 mil milhões de dólares (9 mil milhões de libras) mais realistas necessários para alcançar este objectivo não são sustentáveis.

A NASA está em busca de ideias “fora da caixa” que sejam mais baratas e rápidas.

Ela espera ter uma solução na prancheta ainda este ano.

Trazer amostras de rochas de Marte é a prioridade mais importante na exploração planetária, e tem sido assim há décadas.

Tal como as rochas lunares trazidas para casa pelos astronautas da Apollo revolucionaram a nossa compreensão da história inicial do sistema solar, o material do Planeta Vermelho provavelmente remodelará o nosso pensamento sobre as possibilidades de vida extraterrestre.

Mas a NASA admite agora que a sua abordagem para obter resultados de amostras simplesmente não é realista no actual ambiente financeiro.

“O resultado final é que US$ 11 bilhões é muito caro, e não devolver amostras até 2040 é inaceitavelmente longo demais”, disse o administrador da NASA, Bill Nelson, a repórteres em uma teleconferência na segunda-feira.

O ex-senador norte-americano disse que não permitiria que missões científicas de outras agências fossem “desmanteladas” através do Projeto Marte.

Portanto, ele está em busca de novas ideias dentro da NASA e da indústria.

Fonte da imagem, NASA/JPL-Caltech/MSSS

Comente a foto, O rover Perseverance está coletando amostras de rochas que serão devolvidas à Terra

O Programa de Retorno de Amostras de Marte, ou MSR, é um esforço conjunto com a Agência Espacial Europeia (Esa).

A arquitetura atual já está em andamento, o que significa que as amostras de rochas que serão trazidas para casa estão em processo de coleta e catalogação em Marte hoje pelo rover Perseverance da NASA.

Uma missão subsequente dedicada foi agendada para o final desta década, que levaria um foguete à superfície do planeta vermelho.

Uma vez carregadas neste veículo de subida, as amostras do Perseverance serão lançadas em direção ao céu para se encontrarem com uma nave espacial construída na Europa que poderá recolhê-las e segui-las para a Terra.

Esperava-se que quase 300 gramas de material marciano pousassem em uma cápsula no estado de Utah, no oeste dos Estados Unidos, em 2033.

Mas uma análise independente publicada em Setembro do ano passado encontrou falhas na forma como a concepção da missão foi realizada. Ela expressou dúvidas de que o cronograma pudesse ser mantido, no entanto, e o custo provavelmente aumentaria para entre US$ 8 bilhões e US$ 11 bilhões.

Comente a foto, Obra de arte: a maior contribuição de Europa é um orbitador que trará amostras de volta para casa

Na sua resposta publicada na segunda-feira, a NASA não discordou da avaliação. A arquitetura atual pode ser um pouco simplificada, mas se as amostras voltarem para casa antes de 2040, será necessária uma nova abordagem.

“Estamos buscando capacidades não convencionais que possam devolver amostras mais cedo e a um custo menor”, ​​disse a Dra. Nicola Fox, diretora da Diretoria Científica da NASA.

“Este é certamente um objetivo muito ambicioso e precisaremos buscar algumas novas possibilidades muito inovadoras em design, e certamente não deixaremos pedra sobre pedra.”

Essas novas possibilidades poderiam incluir um foguete marciano menor e mais simples, disse ela.

O Dr. Fox disse à BBC News que a Agência Espacial Europeia continua a ser fundamental para este esforço. Na verdade, a maior contribuição da Europa – o Earth Reentry Orbiter (ERO) – será provavelmente lançada, embora um pouco mais tarde do que o actualmente previsto, talvez em 2030.

Orson Sutherland, líder do Grupo de Exploração de Marte da ESA, disse que a sua organização irá rever cuidadosamente o plano de resposta da NASA.

“A nossa prioridade continua a ser garantir o melhor caminho a seguir para alcançar os objetivos científicos inovadores da MSR e estabelecer as bases para futuras missões humanas a Marte”, disse ele.

Nelson enfatizou que a NASA continua totalmente comprometida com o projeto MSR.

No entanto, era necessário enquadrar-se no envelope orçamental sustentável, que ele descreveu como entre 5 mil milhões e 7 mil milhões de dólares.

Fonte da imagem, NASA/JPL-Caltech

Comente a foto, Os minerais em algumas rochas da cratera de Jezero provavelmente foram depositados na presença de água do lago

A esmagadora necessidade científica por trás da MSR foi sublinhada nos últimos dias pelas últimas investigações do Perseverance.

O robô está trabalhando em uma vasta cratera chamada Jezero, que parece ter contido um grande lago há cerca de 3,8 bilhões de anos, um cenário extremamente promissor para a existência e preservação de organismos microbianos.

O Perseverance escavou e armazenou temporariamente rochas que pareciam ter sido colocadas na beira do lago.

Um dos cientistas seniores do rover, o professor Bryony Horgan, da Universidade Purdue, disse que estas amostras eram particularmente emocionantes.

Ela disse à BBC: “No momento, temos três amostras de sílica e rochas carbonáticas a bordo; na Terra, esses dois minerais podem ser ótimos na preservação de características antigas da vida”.

“Achamos que é possível que algumas das amostras sejam arenitos depositados no antigo lago, mas ainda estamos a avaliar outras origens. De qualquer forma, estas rochas são exatamente os tipos de amostras que viemos encontrar em Marte, e nós. Estamos muito ansiosos por isso”. “Muitos querem trazê-los de volta aos nossos laboratórios na Terra.”