julho 2, 2022

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Telescópios revelam por que Netuno é mais azul que Urano

Novas observações de telescópios espaciais e terrestres revelaram o que está por trás dessa diferença de tom.

Os planetas mais distantes do Sol em nosso sistema solar, Netuno e Urano, têm os mesmos tamanhos, massas e condições atmosféricas. Olhando para os dois planetas lado a lado, o que foi possível depois que a espaçonave Voyager 2 da NASA voou na década de 1980, Netuno tem uma aparência azul brilhante. Urano é um tom pálido de azul.

Os astrônomos usaram o Gemini North Telescope e o Infrared Telescope Facility da NASA, ambos no Havaí, e o Telescópio Espacial Hubble para criar um modelo que pudesse corresponder às observações de Netuno e Urano.

Os cientistas determinaram que o excesso de neblina se acumulou na atmosfera de Urano, dando-lhe uma aparência mais clara. Essa neblina é mais espessa em Urano do que uma camada semelhante de atmosfera em Netuno, por isso embranquece a aparência de Urano de nossa perspectiva.

Sem essa névoa em qualquer uma das atmosferas dos planetas, os astrônomos acreditam que ambos os planetas seriam quase idênticos em azul. Um estudo detalhando os resultados, que foi publicado terça-feira em Jornal de Pesquisa Geofísica: Planetas.

Tentativas anteriores de entender essa diferença se concentraram nas atmosferas superiores dos planetas em comprimentos de onda específicos de luz.

“Este é o primeiro modelo a ajustar sincronicamente as observações da luz solar refletida do ultravioleta ao infravermelho próximo”, disse o autor sênior do estudo Patrick Irwin, professor de física planetária da Universidade de Oxford, em um comunicado. Ele também é o primeiro a explicar a diferença na cor visível entre Urano e Netuno.

O modelo também sondou camadas mais profundas da atmosfera que incluem partículas de neblina, bem como nuvens de metano e sulfeto de hidrogênio.

Novas observações do Gemini North Telescope, localizado perto do cume de Mauna Kea, no Havaí, foram combinadas com outros dados de telescópios de arquivo. A equipe analisou três camadas de aerossóis em diferentes altitudes em Urano e Netuno. A camada intermediária de partículas de neblina é o que mais afeta a cor.

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Em ambos os planetas, a camada intermediária é onde o gelo de metano se transforma em chuveiros de metano. Netuno tem uma atmosfera turbulenta que é mais ativa do que a lenta e lenta atmosfera de Urano, então partículas de metano e chuvas de neve evitam que o nevoeiro se acumule no planeta Netuno.

Os cientistas acreditam que esse modelo também pode ajudar a explicar por que manchas escuras aparecem em Netuno, mas são menos comuns em Urano. Isso provavelmente se deve ao fato de que a camada mais profunda da atmosfera está ficando mais escura, o que será mais perceptível no planeta Netuno.

“Esperávamos que o desenvolvimento desse modelo nos ajudasse a entender as nuvens e a neblina na atmosfera do gigante de gelo”, disse o coautor do estudo, Mike Wong, astrônomo da Universidade da Califórnia, em Berkeley, em comunicado. “Explicar a diferença de cor entre Urano e Netuno foi um bônus inesperado!”

Podemos aprender mais sobre esses mundos misteriosos, que a Voyager 2 visitou apenas durante voos rápidos.

O Decadal Survey of Planets, publicado em abril, recomendou fazer o primeiro Uranus Orbiter and Probe como a próxima grande missão da NASA. Os autores do relatório veem o Uranus Orbiter & Probe como uma maneira de revolucionar o conhecimento que os astrônomos têm sobre os gigantes do gelo.