Fevereiro 27, 2024

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A Islândia está a entrar numa nova era vulcânica?

A Islândia está a entrar numa nova era vulcânica?

  • Escrito por Rebecca Morrell e Alison Francis
  • BBC Notícias Ciência

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Assistir: Imagens aéreas emocionantes mostram a rápida propagação da lava após a erupção do vulcão na Islândia

A Islândia acordou com mais um dia de incêndios esta semana, com imponentes fontes de lava iluminando o céu escuro da manhã.

Desta vez, a cidade evacuada de Grindavik sobreviveu, mas a rocha derretida ainda causou estragos, engolindo um cano que fornece calor e água quente a milhares de pessoas que vivem na área e cortando a estrada para a área turística da Lagoa Azul.

Esta é a terceira erupção de curta duração na Península de Reykjanes desde dezembro de 2023 e a sexta desde 2021. Mas os cientistas acreditam que este é apenas o início de um período de atividade vulcânica que pode durar décadas ou mesmo séculos.

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A estrada foi inundada com lava na erupção recente

A Islândia conhece bem os vulcões, pois é um dos lugares com maior atividade vulcânica do mundo.

Isto ocorre porque o país fica acima de um hotspot geológico, onde plumas de material quente nas profundezas da Terra sobem em direção à superfície.

Mas a Islândia também fica na fronteira entre as placas tectónicas da Eurásia e da América do Norte. Estas placas separam-se muito lentamente, criando espaço para a rocha quente derretida – ou magma – fluir para cima.

À medida que o magma se acumula no subsolo, a pressão aumenta até romper a superfície em uma erupção (ponto em que as rochas quentes são chamadas de lava).

Existem mais de 100 vulcões em toda a Islândia e mais de 30 estão atualmente ativos.

Mas a última vez que a Península de Reykjanes viu qualquer fluxo de lava foi há centenas de anos, provavelmente começando no século VIII ou IX e continuando até 1240.

Agora as erupções recomeçaram, mas por que houve um intervalo de 800 anos?

“Ao longo do tempo geológico, as placas tectónicas quebram-se tão rapidamente quanto as unhas crescem, alguns centímetros por ano”, explica a professora Tamsin Mather, cientista da Terra da Universidade de Oxford.

“Mas não parece estar se desintegrando suavemente, está passando por pulsos de alta atividade. E é provavelmente isso que estamos vendo agora nas montanhas de Reykjane.”

As rochas da região podem revelar mais sobre o passado – mostrando um padrão de períodos de silêncio que duraram cerca de 1.000 anos – seguidos por erupções vulcânicas que duraram alguns séculos.

“Há evidências de cerca de três destes tipos de eventos nos últimos 4.000 anos nesta região”, explica o professor Mather.

“Portanto, isto está a decorrer como esperado neste momento. O que esperamos é uma série destas erupções relativamente pequenas e de vida relativamente curta nos próximos anos e décadas.”

Fonte da imagem, Getty Images/Copérnico

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Esta imagem de satélite mostra a extensão da recente explosão

Descobrir como prever quando ocorrerão as erupções é uma grande preocupação para a Islândia neste momento – especialmente porque a cidade de Grindavik e a sua central geotérmica – uma peça-chave da infra-estrutura nacional – estão na zona de perigo.

“Agora que as erupções se repetem, os cientistas têm uma ideia muito melhor do que está acontecendo”, explica a Dra. Evgenia Ilinskaya, vulcanologista da Universidade de Leeds.

“Então, eles têm rastreado como a Terra aumenta à medida que o magma emerge das profundezas da Terra. Agora eles podem realmente saber com muito maior certeza do que era possível anteriormente quando esperar que o magma comece a penetrar na Terra.”

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Em janeiro, uma erupção vulcânica destruiu várias casas

Mas identificar exatamente onde ocorrerá a explosão é mais difícil. Estes não são vulcões em forma de cone como o Monte Etna, na Itália, por exemplo, de onde a lava sai aproximadamente do mesmo lugar.

Na Península de Reykjanes, o magma é mantido livremente sob uma área maior – e irrompe através de fissuras – ou fissuras – que podem ter quilômetros de extensão.

As autoridades islandesas estão a construir grandes barreiras à volta da cidade e da central eléctrica, que são boas para reter a lava.

Mas se ocorrer uma fissura no interior das barreiras – como aconteceu em Grindavik em Janeiro, quando algumas casas foram destruídas – não há muito que possa ser feito.

Um período prolongado de erupções teria consequências graves para a Islândia.

“Esta é a parte mais densamente povoada da Islândia – portanto, 70% da população vive num raio de 40 quilómetros ou mais”, explica o Dr. Ilinskaya.

“E todas as principais infra-estruturas estão lá, como o principal aeroporto internacional, as grandes centrais geotérmicas, e também muitas das infra-estruturas turísticas, que constituem uma grande parte da economia da Islândia.”

As principais estradas cortadas por fluxos de lava e a poluição atmosférica causada por erupções são apenas alguns dos riscos.

Dr. Ilinskaya diz que a capital do país, Reykjavik, também tem potencial para ser afetada.

“Um cenário que pode ser perigoso para Reykjavik (capital da Islândia) é que as erupções se movam para leste ao longo da península – há fluxos de lava de 1.000 anos atrás, do último ciclo de erupção que ocorreu no que hoje é conhecido como Reykjavik, então com base nisso , “não é “Não é possível que fluxos de lava fluam para lá em erupções futuras.”

Existe uma maneira de prever o que acontecerá no longo prazo?

Os cientistas estão analisando vários sistemas vulcânicos diferentes encontrados em toda a península.

“No último ciclo, as primeiras erupções começaram em sistemas a leste e migraram para oeste, com alguns surtos aqui e ali”, explica o Dr. Dave McGarvey, da Universidade de Lancaster.

Desta vez, as primeiras erupções – que começaram em 2021 – ocorreram num sistema localizado mais no meio da península.

“Parece agora que este sistema parou completamente de funcionar e não há nenhuma indicação clara de acumulação de magma por baixo dele. Não sabemos se isso é temporário ou se é algo permanente que pode nunca mais entrar em erupção neste ciclo.”

As erupções mais recentes, que começaram em dezembro, estão agora num sistema adjacente um pouco a oeste.

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Cientistas aprendem mais a cada erupção

Dr. McGarvey diz que os cientistas podem ter uma ideia de quanto magma existe no subsolo e se é provável que ele se desvie de Grindavik e da usina para outro sistema vulcânico próximo.

“Se eles virem a taxa de fluxo de magma diminuindo, isso seria um indicador de que pode estar começando a parar e, nesse caso, pode levar alguns meses para que desapareça completamente.

“A questão então é: isso é uma calmaria temporária ou é realmente o fim desta fase de atividade? Estamos em território desconhecido nesse ponto.”

Os cientistas aprendem mais com cada erupção, mas ainda há muita incerteza para a Islândia à medida que uma nova era vulcânica começa.

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