Abril 21, 2024

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Os lucros do Baidu caíram pela metade depois que os gastos com inteligência artificial corroeram seus resultados financeiros

Os lucros do Baidu caíram pela metade depois que os gastos com inteligência artificial corroeram seus resultados financeiros

(Bloomberg) — Os lucros da Baidu Inc. caíram 48%, pior do que o esperado, ressaltando os custos crescentes de treinamento e desenvolvimento de inteligência artificial para afastar rivais na arena florescente.

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A empresa reportou lucro líquido no primeiro trimestre em dezembro de 2,6 bilhões de yuans (US$ 361 milhões), que ficou abaixo das expectativas, embora a maior parte tenha resultado de um prejuízo contábil para ações preferenciais. O aumento foi ofuscado por um aumento de 6% na receita depois que o serviço ChatGPT da Baidu começou a aumentar as vendas de anúncios, ajudando o líder chinês de IA a enfrentar uma forte recessão económica. Suas ações caíram 2% em Nova York.

Os resultados do Baidu surgem na sequência dos números decepcionantes do Alibaba Group Holding Ltd, sublinhando como o sector privado que costumava impulsionar a segunda maior economia do mundo perdeu força. O desempenho misto destacou os desafios enfrentados por uma empresa que antes alcançava rotineiramente um crescimento de dois dígitos, mas que agora enfrenta incertezas macroeconómicas e de mercado.

Para reanimar o negócio, a Baidu juntou-se aos seus pares do Vale do Silício, da Microsoft à Google, na procura de formas de rentabilizar a IA generativa. A empresa chinesa atraiu mais de 100 milhões de usuários para seu serviço estilo ChatGPT – agora incluindo um nível premium que cobra uma assinatura mensal – dando-lhe uma vantagem sobre concorrentes como a Tencent Holdings Ltd. e ByteDance Ltd.

Mas a receita gerada pelo modelo de IA conhecido como Ernie representa uma gota no oceano para o Baidu, que ainda depende principalmente de publicidade em buscas. Ernie contribuirá com “vários bilhões de yuans” em receitas adicionais por meio de publicidade e serviços em nuvem em 2024, acima das várias centenas de milhões de yuans no trimestre de dezembro, disse o fundador bilionário Robin Li a analistas em uma teleconferência. A receita do braço de nuvem central do Baidu cresceu 11%, para 5,7 bilhões de yuans no trimestre, disseram os executivos.

No entanto, os custos de I&D aumentaram 11% no último trimestre, reflectindo taxas de servidores para apoiar o desenvolvimento de IA generativa. Nessa frente, Li disse que o Baidu deve ter chips de treinamento de ponta suficientes para apoiar o progresso de Ernie nos próximos um ou dois anos.

O fundador alertou anteriormente sobre a chamada “guerra dos 100 modelos” na China, onde grandes empresas de tecnologia e investidores de risco estão investindo bilhões de dólares em startups que estão construindo plataformas de IA do zero – muitas das quais utilizam o mesmo código-fonte aberto. Em vez disso, o Baidu está pressionando os desenvolvedores locais a criar aplicativos originais de IA em cima de Ernie, inclusive alocando US$ 140 milhões para financiar esses projetos.

Se tiver sucesso, Ernie poderá colocar o Baidu no centro do ecossistema de IA, semelhante ao que representa a GPT Store da OpenAI. Mas os seus rivais de longa data, Tencent e Alibaba, também estão a competir pelo que provavelmente será um mercado em que o vencedor leva tudo, com as duas empresas a controlarem fundos e grupos de utilizadores maiores graças a superaplicações como o WeChat e o Taobao.

O que diz a Bloomberg Intelligence?

Os lucros do quarto trimestre da Baidu superaram as expectativas graças a um melhor controlo de custos, embora as perdas relacionadas com a IA tenham aumentado, destacando um desafio de crescimento contínuo. Os lucros ajustados no Baidu Core caíram 7,1% sequencialmente, com a margem caindo 260 pontos base para 22,5%, apesar de uma maior contribuição de receita do ERNIE-Bot. A queda da margem indica que o ERNIE-Bot continua não lucrativo, apesar de um aumento de 4,7% em relação ao ano anterior em “outras vendas”.

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No curto prazo, o Baidu ainda depende da publicidade como fonte de força – o que não é um bom presságio durante uma recessão. A segunda maior economia do mundo enfrenta um declínio e uma contracção no sector imobiliário, o que forçou os líderes chineses a recorrer a políticas abrangentes, incluindo a redução das taxas de juro e injecções directas de dinheiro, para aumentar a confiança dos investidores.

A receita dos principais negócios do Baidu, incluindo marketing online e nuvem, atendeu às expectativas dos analistas durante o trimestre de dezembro. Sua empresa de transmissão ao vivo, IQiyi Inc., mal conseguiu passar. Crescimento significativo após a perda de alguns assinantes pagos, mas a rentabilidade continuou a melhorar.

A Baidu, pioneira na pesquisa em desktop, tem tentado ao longo dos anos adaptar seu negócio à era móvel, embora com sucesso misto. Em janeiro, a empresa sediada em Pequim desistiu de um acordo de US$ 3,6 bilhões para adquirir o serviço de streaming YY da Joyy Inc, alegando falta de aprovação regulatória.

As suas ações caíram quase 30% desde julho em Hong Kong, registando um desempenho inferior ao dos seus pares, uma vez que os elevados custos do desenvolvimento da inteligência artificial exacerbam as preocupações dos investidores relativamente à fraca economia.

Leia mais: O novo CEO do Alibaba eleva a IA à prioridade máxima na renovação

–Com ajuda de Debbie Wu.

(Atualizações com comentários do CEO do quinto parágrafo)

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