julho 6, 2022

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A espaçonave Starliner da Boeing retorna à Terra, concluindo uma missão de teste crítica

Depois de passar pouco menos de uma semana na estação espacial, a nova espaçonave de passageiros da Boeing, a CST-100 Starliner, retornou à Terra nesta tarde, pousando intacta com a ajuda de pára-quedas e airbags no deserto do Novo México. O pouso bem-sucedido põe fim a um voo de teste crítico para o Starliner, que demonstrou a capacidade da nave de decolar para o espaço, atracar na estação e depois voltar para casa com segurança.

Em forma de goma, a cápsula Starliner da Boeing foi construída em parceria com a NASA para lançar astronautas da agência de e para a Estação Espacial Internacional, ou ISS. A missão faz parte do Programa de Tripulação Comercial da NASA, que desafiou empresas privadas a criar táxis espaciais para transportar pessoas para a órbita baixa da Terra. Mas antes que a NASA permitisse que seus funcionários embarcassem na nave, a agência espacial queria que a Starliner provasse que poderia passar por todos os movimentos do voo para a Estação Espacial Internacional – sem pessoas a bordo.

À medida que o dia caía, aquele voo de teste não tripulado – chamado OFT-2 – terminou com o Starliner dando todos os passos importantes que deveria realizar. cápsula com sucesso Lançado em órbita em 19 de maio, a viagem ao espaço no topo de um foguete Atlas V; abordagem e Ancorado na Estação Espacial Internacional em 20 de maio; Ela se separou da estação espacial esta tarde antes de voltar para casa. O voo não foi totalmente tranquilo. Durante a missão, o Starliner teve vários problemas com os vários propulsores, os pequenos motores usados ​​para manobrar e impulsionar o veículo pelo espaço. Nenhum desses problemas foi fatal para o voo, porém, e Starliner foi capaz de completar o OFT-2 conforme planejado.

Foi muito Estrada esburacada para chegar a este lançamento. O nome deste voo de teste, OFT-2, na verdade se refere ao Orbital Flight Test-2. Isso porque é um voo de teste do mesmo voo de teste que a Boeing tentou em 2019. Em dezembro daquele ano, lançou o Boeing Starliner sem tripulação a bordo, enviando-o ao espaço em outro foguete Atlas V. Mas uma falha de software no Starliner fez com que a cápsula lançasse incorretamente seus propulsores após se desprender do foguete e, eventualmente, a espaçonave entrou na órbita errada. O problema impediu que o Starliner chegasse à estação espacial e a Boeing não conseguiu demonstrar a capacidade da espaçonave de atracar na Estação Espacial Internacional. A Boeing teve que trazer a espaçonave para casa mais cedo e conseguiu pousar a cápsula em White Sands Missile Range, no Novo México – o mesmo local onde o Starliner pousou hoje.

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A Boeing tentou novamente lançar o Starliner no verão passado, mas poucas horas antes da decolagem, a empresa interrompeu a contagem regressiva depois de descobrir. Mais de dez válvulas de empuxo estavam presas e não abrindo corretamente. A Boeing levou tão longe para resolver os problemas, e a empresa diz que as válvulas provavelmente serão redesenhadas no futuro. Mas agora, dois anos e meio após o voo original fracassado, o Starliner finalmente provou que pode ser lançado e ancorado de forma autônoma na Estação Espacial Internacional – um recurso importante que terá que fazer repetidamente quando as pessoas estiverem a bordo.

O pouso também é uma tarefa crítica para o Starliner levar os passageiros para casa com segurança. Para demonstrar essas capacidades para este voo, a cápsula foi destacada para a Estação Espacial Internacional às 14h36 ET, circulou lentamente ao redor da estação e depois se afastou do laboratório em órbita. Às 18h05 ET, o Starliner usou seus propulsores a bordo para desacelerar e se ejetar da órbita, colocando-o em curso com a superfície da Terra. Logo, a nave mergulhou na atmosfera do planeta, onde as temperaturas chegaram a 3.000 graus Fahrenheit. Starliner então usou uma série de pára-quedas para desacelerar sua descida antes de pousar em White Sands sobre airbags para ajudar a amortecer a descida. Este foi o segundo pouso bem-sucedido da Starliner, com a Boeing já se oferecendo para pousar a aeronave durante seu primeiro voo de teste com falha em 2019.

“Este pouso está chegando às 17h49, horário central, cerca de seis dias após o início da missão”, disse Brandi Dean, oficial de comunicações da NASA, em uma transmissão ao vivo do pouso. “Apenas um bom pouso na areia branca esta noite.”

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Houve uma pequena preocupação com esse pouso, pois o Starliner teve vários problemas com seus propulsores durante o voo. Quando a cápsula foi lançada no espaço na semana passada, dois dos 12 propulsores usados ​​pelo Starliner não conseguiram entrar na órbita correta. A Boeing disse que a queda na pressão da câmara fez com que os propulsores cortassem mais cedo. No final, o sistema de controle de voo Starliner foi capaz de redirecionar para o propulsor de reserva a tempo, e a cápsula entrou em órbita conforme planejado. No entanto, esses mesmos propulsores foram necessários para tirar o Starliner de órbita, mas parece estar funcionando como planejado, apesar dos dois propulsores com falha.

Havia outros bugs durante todo o vôo também. Alguns propulsores menores diferentes, usados ​​para manobrar o Starliner enquanto atracado, também falharam devido à baixa pressão da câmara. No entanto, isso não impediu que a cápsula grude na Estação Espacial Internacional. “Temos muita redundância que realmente não afetou as operações de encontro”, disse Steve Stitch, gerente de programa da NASA para o Programa de Tripulação Comercial, durante uma entrevista coletiva após o acoplamento. Além de tudo isso, a equipe da Boeing observou que alguns dos sistemas térmicos Starliner usados ​​para resfriar a espaçonave exibiam temperaturas extremamente frias, e a equipe de engenharia teve que gerenciar isso durante o acoplamento.

A Starliner ainda está alcançando muitos de seus objetivos enquanto acopla à Estação Espacial Internacional. Os astronautas a bordo da Estação Espacial Internacional abriram a escotilha do Starliner neste fim de semana, entraram no veículo e recuperaram a carga trazida para a estação. A cápsula trouxe cerca de 600 libras de carga de volta à Terra, assim como Rosie the Rocketeer, uma modelo que caminhou dentro do Starliner para simular como seria quando os humanos embarcassem.

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Agora, com o Starliner de volta à Terra, há muito trabalho a ser feito. Nos próximos meses, a NASA e a Boeing estudarão as falhas deste voo e determinarão se o Starliner está pronto para levar pessoas ao espaço durante um voo de teste, chamado CFT, para o Teste de Voo Tripulado, que pode acontecer até o final do ano. ano. Isso seria uma grande conquista para a Boeing, que ficou muito atrás do outro fornecedor de tripulação comercial da NASA, a SpaceX. A SpaceX já fez cinco voos tripulados para a NASA a bordo da cápsula Crew Dragon, que transportou seus primeiros passageiros em 2020.

Mas se o Starliner pudesse voar com pessoas, a NASA finalmente conseguiria o que sempre quis: duas empresas americanas diferentes capazes de levar astronautas da agência para a órbita.